La compétition en montgolfière est l’art de diriger un aérostat, engin qui par définition est un aéronef non dirigeable. Une montgolfière se déplace uniquement avec le vent, dans sa direction et à sa vitesse. Elle flotte dans le courant d’air. Exactement comme dans un ruisseau, où le courant suit la pente, mais où rochers et  sinuosités du terrain vont modifier l’écoulement de l’eau.

Le vent ajoute une troisième dimension. Le courant d’air varie en force et en direction, suivant le profil du terrain, mais surtout suivant la hauteur d’évolution, suivant aussi le moment de la journée. Une montgolfière se dirige d’abord en cherchant les changements d’orientation du vent selon les différentes hauteurs, mais aussi en utilisant les particularités du relief, les effets de l’ensoleillement ou de l’ombre lorsque l’on quitte la plaine. L’utilisation du vent ne doit rien au hasard et le meilleur pilote est celui qui trouve plus tôt le bon courant et qui réussit mieux à l’exploiter. Le ballon utilisé compte peu dans la performance du pilote, car une montgolfière n’a pas de performances propres ; elle ne se déplace pas autrement qu’avec les courants d’air. La forme plus ou moins fuselée d’une enveloppe améliore son aptitude à monter ou à descendre rapidement, mais au détriment de la stabilité pour conserver un palier à la même hauteur.

La compétition aérostatique est un sport authentique dont le résultat ne dépend pas du matériel utilisé. La performance est réalisée par le pilote et son équipage. Il n’est pas nécessaire d’avoir le dernier modèle de montgolfière pour gagner une compétition. On pourrait même tirer les montgolfières au sort pour les attribuer aux pilotes avant le départ, sans que cela ne change le résultat d’une épreuve. Quand les conditions météorologiques sont stables, le résultat d’une compétition de montgolfière ne doit pas grand-chose au hasard. D’ailleurs, ce sont toujours les mêmes qui gagnent, ou presque…

La primauté du pilote sur la machine rend la compétition en montgolfière particulièrement stimulante et valorisante pour ceux qui la pratiquent, comme pour ceux qui la suivent. Tous les concurrents partent à égalité de chances sur le plan matériel. C’est un des atouts de ce sport.